El aula de cómputo escolar con Linux 1

Cada año desde que comencé el blog y por estas fechas, cuando se está terminando el ciclo escolar para dar paso al receso de verano, he tenido la intención de escribir esta serie de artículos, pero por una cosa o por otra nunca lo he realizado.

No quiero entrar en detalles del porqué es siempre una mejor opción equipar el aula de cómputo con un sistema operativo del tipo GNU / Linux; así que si estás leyendo esto seguramente ya has tomado la decisión de al menos explorar la posibilidad de hacerlo y estos artículos tienen la intención de servirte de una guía básica para lograrlo.

El equipo de cómputo.

Un sistema operativo permite operar una máquina computacional, así que lo primero que necesitas hacer es saber exactamente con que recursos cuentas para crear una aula de cómputo Linux. En este punto existen dos posibilidades básicas.

Vas a crear o a renovar totalmente el aula. Este por supuesto es el caso ideal, especialmente si tienes la posibilidad de opinar cual debe de ser el tipo de equipo que se debe adquirir.

La inmensa mayoría de las distribuciones se adaptan muy bien a cualquier PC fabricada de 5 años a la fecha. Por ello no es muy importante tener en cuenta ni el modelo de microprocesador, ni de la tarjeta madre, aunque no deben descuidarse algunos detalles.

Quizá el único punto a considerar en la tarjeta madre es que te ofrezca la posibilidad de “apagar” el arranque con UEFI (EFI). Si bien es cierto que muchas distribuciones ya cuentan con la posibilidad de instalarse sin problemas en estas placas, no deja de ser cierto que no todas pueden hacerlo y además como se hace a través de uno (o varios) trucos, el tener activo el UEFI suele causar que el arranque sea mas lento.

Selecciona un equipo con prestaciones medias, es decir que no es razonable intentar ahorrar adquiriendo equipos muy básicos que por regla general tendrán una vida útil muy corta y que además puedan causar “cuellos de botella” durante la diaria operación del equipo. Toma en cuenta que los estudiantes de la era digital suelen usar varios programas en forma simultanea. ¡Y esta práctica es excelente desde un punto de vista pedagógico!

Desde luego tampoco es deseable que el equipo que se vaya a adquirir sea “lo mejor de lo último”. Por un lado hay que tener en cuenta que de cualquier forma en muy poco tiempo será superado por algo más (desde el punto de vista de la tecnología) y además estará sujeto al “maltrato” continuo que le propinarán los estudiantes. Sin importar cuales sean los cuidados que te tomes con los asuntos disciplinarios y de mantenimiento, hay que tener en cuenta que estamos hablando de chicos, y que son por decir lo menos: bruscos.

En el apartado del microprocesador, algo entre dos y cuatro núcleos debería bastar para tener varios años de buen funcionamiento, evita en la medida de lo posible MP con un solo núcleo (core) y no te dejes seducir por MP de altas prestaciones con mas de cuatro, que solamente serán realmente útiles para procesos de gran demanda, que por lo general no son parte de ningún plan de estudios para estudiantes de cualquier etapa previa a la universidad.

Otro aspecto a tomar en cuenta es la cantidad de RAM. Hoy en día casi cualquier distribución se ejecuta con fluidez en una PC con 2 GB de RAM, sin embargo es predecible que como ha ocurrido hasta la fecha, en un futuro sea necesario tener instalada una cantidad mayor. Es recomendable iniciar con 4 GB, o en su defecto asegurarse que la tarjeta madre sea capaz de alojar mas RAM para el futuro. Ten en cuenta que dentro de pocos años, el costo de ampliar la memoria RAM, que de seguro será de una tecnología obsoleta, puede resultar prohibitivo.

Lo que si debes considerar es el tipo de hardware asociado al equipo que se está pensando adquirir. En primer lugar y quizá lo de mayor importancia es la unidad de vídeo (GPU) que tiene la PC. Mi recomendación es que se use GPU de Intel. El controlador (driver) es libre y es mantenido por la propia Intel. En estos casos, a pesar del paso del tiempo prácticamente no tendrás problemas, especialmente cuando llegue el tiempo de actualizar la versión de la distribución que selecciones.

Sin embargo por regla general, las GPU Intel solamente se incluyen en tarjetas madres de la propia Intel y esto puede representar un problema de precio ya que suelen ser mas caras que otras opciones de capacidades equivalentes de otras marcas.

Como segunda opción deberías pensar en GPU nVidia, pero olvidándote de cosas como la tecnología Optimus (híbridas de Intel y nVidia) ya que el soporte para Linux es aún muy pobre y resulta algo enredoso (por decir lo menos) ponerlas a trabajar en forma correcta. Los controladores libres para las nVidia (Nouveau) están aún poco maduros pero dependiendo de el modelo de GPU puede que den la talla. Por el lado de los controladores privativos nVidia, si bien va descontinuando la creación de nuevas versiones de estos conforme las GPU van pasando a la obsolescencia, mantiene un soporte continuado para estas por varios años más, adaptando los controladores para nuevas versiones tanto del kernel como del servidor gráfico.

Tu tercera y última opción debería ser un equipo con GPU AMD (antes ATI). Los controladores libres suelen ser mucho mejores que sus contrapartes nVidia, aunque aún no llegan al nivel de los cerrados que ofrece la propia AMD. Pero por desgracia cuando se trata de estos últimos, AMD tiene la política de descontinuar en forma definitiva el soporte para sus modelos viejos, de tal suerte que si por alguna razón los controladores libres no proporcionan un buen rendimiento para la PC, terminarás por quedar anclado en alguna versión de la distribución que decidas usar, porque ya no podrás instalar los controladores AMD.

Existen otras marcas de GPU como SiS y Via que te recomiendo en forma encarecida evitar, suelen ser causa de muchos problemas usando las distribuciones Linux, e incluso puede darse el caso que nunca logres un buen desempeño de la PC. Al final resultan un ahorro mal entendido.

Es muy importante que tengas en claro que modelo de GPU viene integrada en la placa madre; existe una desagradable tendencia de los fabricantes y distribuidores de equipos, para ofrecer placas baratas que tienen una GPU de modelo muy antiguo, por ejemplo nVidia de las series 6000 o 7000 y AMD de las series X1000, que hace ya mucho tiempo no tienen soporte incluso para las versiones mas recientes del W$. Ten cuidado que no te den gato por liebre. El equipo de cómputo para un laboratorio escolar suele pasar largos periodos sin recibir ninguna actualización. Debes estar preparado para esos tiempos.

El segundo dispositivo que debes seleccionar con mucho cuidado el adaptador WiFi. Personalmente creo que no es una buena idea que las PC de un aula de cómputo escolar estén equipadas con este tipo de acceso a la red. La experiencia me indica que este tipo de instalaciones trabajan mucho mejor y se tiene mayor control cuando se usa una red cableada estándar.

Sin embargo si tienes la necesidad de implementar el uso de esta tecnología inalámbrica debes realizar en primer lugar una investigación en la Internet para conocer el grado de compatibilidad con las distribuciones Linux. Y necesariamente antes de tomar una decisión debes realizar pruebas con un equipo real antes de adquirirlo.

Recuerda que es muy importante que logres identificar al modelo y al fabricante del circuito que da acceso al WiFi. Al igual que el el caso de las tarjetas de vídeo externas existen cientos de fabricantes diferentes, aun cuando las GPU sean fabricadas por unas pocas marcas. En el caso de los componentes de red esta diversificación es mucho mayor, tanto en los fabricantes de circuitos, como en los de los dispositivos completos.

Broadcom es sin duda el fabricante que mejor compatibilidad ofrece con las distribuciones, aunque hay ocasiones en que será necesario realizar algún ajuste manual dependiendo de la distribución elegida. Realtek es el circuito que con mas facilidad te vas a encontrar, pero su compatibilidad varía mucho de modelo en modelo, incluso el mismo chip se puede comportar muy diferente dependiendo tanto del fabricante del “envoltorio”, como la presentación que se seleccione (USB, interna u otra). Te repito que en este apartado no hay nada como realizar pruebas físicas antes de hacer una selección.

En el caso del puerto Ethernet, busca que te ofrezcan Gigabit, hoy en día no el precio no es factor en este apartado y si hay un mundo de diferencia en el rendimiento entre las 100 base T y las Gigabit.

El resto de los componentes de la PC (monitor, teclado, ratón, etc) por lo general no representan mayor inconveniente. De cualquier forma deberías organizar con el proveedor del equipo una sesión de demostración (seguro que te las va mostrar trabajando con alguna versión de W$) y deberás llegar a la misma armado de algunas distribuciones que trabajen en modo Live para que puedas realizar tus pruebas. Y por favor no te dejes guiar por las “recomendaciones” y protestas del proveedor. Recuerda que el que paga manda.

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