Enseñando a programar

Enseñar a programar es quizá la actividad que más disfruto como docente. Poder guiar a los jóvenes a través del proceso de construcción mental de un programa siempre es un gran reto y tiene un sinnúmero de recompensas.

Antes de comenzar un curso de programación básico hay dos tareas fundamentales que debe realizar todo profesor: Elegir el lenguaje de programación y una vez seleccionado éste hay que seleccionar la o las herramientas computacionales necesarias.

La elección del primer lenguaje de programación con el que se enfrentará un estudiante resulta de la mayor importancia, ya que en la medida que cada alumno se sienta cómodo con su avance, podrá incluso por cuenta propia profundizar en este o mejor aún aprender otros lenguajes, aunque la programación no vaya a ser parte de sus estudios posteriores.

A simple vista casi cualquier lenguaje moderno podría cumplir con los requisitos básicos de enseñanza, al fin y al cabo todos tienen las mismas herramientas conceptuales: variables, operadores, asignaciones, decisiones, estructuras de datos, ciclos, etc. Sin embargo en la práctica a mi no me han dado los mismos resultados todos los lenguajes.

Siendo yo joven aprendí con “lo que había” que por cierto no era mucho. Mi primer lenguaje fue el tortuoso Fortran IV, del que por cierto ya no recuerdo nada; después en mi camino tuve que aprender, en mayor o menor medida muchos otros.

En relación con mi actividad docente probé algunos de los mas conocidos y renombrados: Basic, C, C++, Java. De entre todos ellos mi elección para enseñar como primer lenguaje continua siendo Pascal.

No me refiero por supuesto al primer Pascal con el que yo tuve contacto (USC Pascal). El Pascal moderno, muchas veces renombrado ObjectPascal es una herramienta impresionante tanto para el desarrollo profesional, como para la actividad magisterial. Claro que no bobo, flexible pero no caótico, dúctil pero no engorroso, y muchas otras ventajas más.

Por si fuera poco, tratándose de la computación personal, existe para Pascal herramientas libres, gratuitas y multiplataforma. Me refiero al binomio Free Pascal y Lazarus cuyo lema: Codificar una vez, compilar en cualquier parte, lo dice todo a mi parecer.

El uso de estas poderosas herramientas le permite al docente comenzar “a la antigua” con sencillas aplicaciones de consola, con solamente la ayuda de un editor de texto (yo recomiendo Geany) y el compilador, y conforme se avanza en el curso construir aplicaciones gráficas de gran calidad con la ayuda de Lazarus.

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La combinación Free Pascal – Lazarus nos permite no solamente introducir a nuestros estudiantes en los conceptos básicos de la programación, también y en forma natural nos ayuda a iniciarlos en asuntos tales como la programación orientada a objetos, reutilización del código, librerías de terceros, creación de interfaces de usuario bien hechas y otras de gran utilidad.

Después de mas de 11 años de desarrollo continuo, Lazarus a llegado a su versión 1.0 y se encuentra disponible para su descarga en su sitio de sourceforge. Los usuarios de las distribuciones GNU / Linux seguramente lo encontrarán en los repositorios, sin embargo recomiendo encarecidamente realizar la instalación desde los paquetes disponibles en el sitio de Lazarus ya que aún la recién liberada versión 12.10 (Quantal Quetzal) de Ubuntu, no cuenta en sus repositorios con la última versión.

Programar no debe ser una prueba de resistencia para los estudiantes, mucho menos una actividad “martirizante”. Programar puede y debe ser una actividad con un fuerte componente lúdico. Tú colega docente, puedes diseñar ejercicios que exploten el lado “juguetón” de los muchachos, de forma que tanto tú como ellos se regocijen con los resultados obtenidos.

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